Archivo para 29 junio 2010

Alcoholismo animal

El alcohol ha acompañado a los seres humanos desde hace miles de años. No a todos les gusta, y no todos lo toleran, pero a muchísimos de nosotros nos gustan las bebidas con un cierto contenido en alcohol. Pero no somos los únicos animales a los que gusta o puede gustar el alcohol. A otros primates y a otros mamíferos herbívoros les gusta consumir frutas fermentadas cuando tienen la ocasión.

El alcohol es propio de frutas maduras, llenas de nutrientes, y su efecto estimulante sobre el apetito resulta beneficioso para los herbívoros que, en ciertas ocasiones, tienen acceso a fuentes de alimento de carácter muy efímero. Por eso, cabe pensar que entre las plantas que producen frutas con cierto contenido en alcohol y sus consumidores, se ha producido un fenómeno de coevolución con el correspondiente conjunto de adaptaciones recíprocas. De esa forma, las plantas irían incluyendo cada vez más alcohol en el nectar de sus flores o en sus frutos, y los herbívoros irían desarrollando una cada vez mayor tolerancia al alcohol y capacidad para metabolizarlo. La ventaja que se deriva para las plantas de esa relación es que ven así facilitada la polinización y la dispersión de las semillas.

Hace un par de años se publicó un estudio bastante curioso en el que se analizaban, precisamente, los términos de una relación de esa naturaleza entre una palmera (Eugeissona tristis) y una musaraña arborícola (Ptilocercus lowii) de las selvas malayas. La flor de la palmera produce un nectar con un contenido en alcohol del 3’8%, producido por las abundantes levaduras presentes en ella. El estudio puso de manifiesto que si se impedía el acceso a las flores de las musarañas (y también, aunque en menor medida, de loris lentos, Nictycebus coucang), la palmera producía la mitad de los frutos que los que produce bajo condiciones normales. Y también se observó que estos pequeños mamíferos pasaban una media de dos horas por noche (son de hábitos nocturnos) alimentándose del néctar y que ese néctar era, con diferencia, su principal fuente de alimento. No hay datos que permitan afirmar que lo que valoran las musarañas es el alcohol, ya que es posible que otros compuestos presentes en el néctar, o incluso las mismas levaduras, sean su verdadero objeto de deseo, pero no cabe duda de que han desarrollado una enorme capacidad para tolerar el alcohol. Hasta qué punto son tolerantes que, si se corrigen los efectos del tamaño, el alcohol ingerido por las musarañas sería más que suficiente para provocar una buena borrachera a cualquiera de nosotros.

Me encontré con esta historia aquí.

Y el artículo citado,es este: Wiens, F., Zitzmann, A., Lachance, M., Yegles, M., Pragst, F., Wurst, F., von Holst, D., Guan, S., & Spanagel, R. (2008). Chronic intake of fermented floral nectar by wild treeshrews Proceedings of the National Academy of Sciences, 105 (30), 10426-10431 DOI: 10.1073/pnas.0801628105

El otro Einstein

Albert Einstein, científico, humanista, pacifista, genio extraordinario, es conocido por todos. Pero más allá de las fórmulas matemáticas y las teorías que lo hicieron inmortal, hay también un ser humano, poliédrico, contradictorio y paradójico.

Así se presenta la obra de teatro El otro Einstein, que se representa en el Teatro Lara (Madrid) hasta el 4 de julio.

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11 horas y 5 minutos de partido

Estos días se ha hablado mucho sobre el partido de tenis entre el estadounidense John Isner y el francés Nicolas Mahut.

Era un partido de primera ronda del torneo de tenis de Wimbledon, y tras algo más de once horas de juego -disputadas en tres días- John Isner ganó con el marcador: 6-4, 3-6, 6-7, 7-6 y 70-68… un resultado que “difícilmente” se volverá a producir…

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La banda de Möbius y la música

En la entrada ¿Qué es una banda de Möbius? definimos esta superficie, y vimos alguna de sus propiedades.

En esta ocasión, veremos su relación con la música.

Gabe Evens Quartet: Mobius (Gabe Evens: piano, Ray Codrington: trumpet, Don Gladstone: bass, Bobby Cohen: drums)

Muchos grupos de música -como el de jazz de la imagen de arriba- usan la imagen de la banda en las carátulas de sus discos o juegan con ella en los títulos y contenidos de sus temas.

Pero la presencia de la banda de Möbius en el mundo de la música va más allá…

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64 = 65

Vamos a ver una demostración de la igualdad 64 = 65

 ¿No te lo crees? Pues lo vas a ver en directo…

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“Dimensions”, un paseo a través de las matemáticas

Dimensions es una película para todos los públicos de dos horas de duración distribuidas en 9 capítulos, que pasea por las matemáticas hasta llegar a la cuarta dimensión.

Comentada en 8 lenguas -alemán, árabe, castellano, francés, inglés, italiano, japonés y ruso- y subtitulada en 19 idiomas-alemán, árabe, bosnio, castellano, checo, chino, esloveno, farsi (persa), francés, griego, hebreo, holandés, inglés, italiano, japonés, portugués, ruso, serbio y turco-, acaba de recibir el Premio d’Alembert 2010

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El paradójico Hotel infinito de Hilbert

Érase una vez un hotel con infinitas habitaciones (en cantidad numerable, es decir, ordenadas según la sucesión 1, 2, 3, 4, 5, etc.), con el categórico lema:

Se garantiza el alojamiento a cualquier nuevo/a huésped.

Benvenuti all’albergo infinito“, primer escenario de la obra de teatro “Infinities” de John Barrow.

Es temporada alta y el hotel está lleno. Llega un pasajero cansado, con ganas de alojarse… ¡El Hotel va a incumplir su desmedida consigna! ¿O no?

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LA TRAGEDIA DE LOUIS PASTEUR (Story of Louis Pasteur, the). 1936

http://www.youtube.com/watch?v=R2zAl3ZTtNc

Director: William Dieterle

Intérpretes Principales: Paul Muni, Josephine Hutchinson, Anita Louise, Donald Woods, Akim Tamiroff, Dickie Moore, Porter Hall

ArgumentoSe cuentan los logros del prestigioso científico francés, primero en el campo de la microbiología  y las enfermedades infecciosas. Luego, estudios sobre el carbunco e investigaciones sobre la rabia.

Mi opinión: En 1936, el estudio de cine Warner quiso demostrar al mundo que se podía hacer un cine excelente tocando temas serios, incluso científicos, que hasta esa época eran considerados como enemigos de la taquilla y anti espectáculo.
Se tomó la figura del insigne científico francés Louis Pasteur, que demostró, como se narra soberbiamente en el film, que las enfermedades son originadas por microorganismos externos al paciente que él  llamó gérmenes.
Pero hay mucho más en este maravilloso film. Se trata de un compendio de sabiduría no sólo cinematográfica, donde se logró altas cimas en el capítulo de la interpretación (Óscar al mejor actor para Paul Muni), guión (otro Óscar) y/o ambientación, sino en el capítulo, llamémosle “docente”, no en vano es una lección en imágenes donde se manifiesta la incomprensión social hacia el científico y los peligros de la intolerancia, la superstición y la incultura general, verdaderos portadores de enfermedades que gracias a los descubrimientos de Pasteur tuvieron remedio más tarde.

 

Se trata de una película exquisitamente realizada por William Dieterle, de origen alemán, y autor de un buen número de excelentes filmes. En esta ocasión logra un hito en la cinematografía mundial, al lograr entretener y educar al mismo tiempo, gracias a un interés in-crescendo del argumento que a veces casi parece un thriller por su envolmente clímax. Género negro puro pero en el terreno de la ciencia, donde Pasteur contó con la inestimable “ayuda” de la incomprensión de los colegas de su época, que rechazaban que los microorganismos que causaban las mortales enfermedades no se produjeran por generación espontánea dentro del ser humano, sino que vinieran de fuera.
Asimismo, chocó contra sus coetáneos por tratar de demostrar (finalmente lo logró) que la inducción y experimentación era la base donde debían sostenerse los métodos científicos, algo que no se hacía más que de vez en cuando y siempre científicos mal considerados por el resto.
Además de todo esto, aparece su esposa, Marie Pasteur, en labores científicas  y no sólo como “esposa florero de”, por lo que se puede decir que incluso en este terreno resulta innovadora y realista, no en vano actualmente se sabe que Marie Pasteur contribuyó poderosa y decididamente a los logros de su, en este caso sí reconocido mundialmente, querido esposo.
Un gran filme, en todos los sentidos, me temo que hoy olvidado y que nunca la emiten en ninguna cadena televisiva. Será porque es “muy vieja y además en blanco y negro”.

¿Qué es una banda de Möbius?

La banda de Möbius es una superficie -una variedad no orientable de dimensión dos y con borde- cuyas extraordinarias propiedades han potenciado su presencia en campos tan dispares como la matemática, la ciencia, el arte, la ingeniería, la magia, la arquitectura, la música, el diseño, la literatura, etc. Simboliza la naturaleza cíclica de muchos procesos, el eterno retorno, el infinito… Nuestra extendida representación del reciclado –diseñada por Gary Anderson el 1970-está precisamente basada en la banda de Möbius.

 

Fue descubierta en 1858, de forma independiente por el matemático y astrónomo August Ferdinand Möbius y por el considerado como fundador de la topología Johann Benedict Listing.

Pero, ¿se puede decir de manera sencilla que es una banda de Möbius?

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Machos mentirosos

Contra lo que piensan quienes atribuyen a los animales inocencia y bondad a raudales, lo cierto es que también los animales engañan. Se han documentado engaños animales tácticos cuando hay conflictos de intereses. En particular, las llamadas de alarma se prestan especialmente a ser utilizadas de forma engañosa. Hay aves que utilizan falsas alarmas (avisando falazmente de que se acercan depredadores) para alejar a potenciales competidores por el alimento. Y los chimpancés utilizan falsas alarmas para confundir a miembros de su especie y acceder a objetos que desean o, incluso, a una pareja. Pero hasta ahora no se había documentado ningún caso en que las falsas alarmas se utilizen en circunstancias en las que no se producen conflictos de intereses.

Un trabajo que será publicado en julio en la revista American Naturalist por Jakob Bro-Jorgensen & Wiline M. Pangle ha documentado un caso de engaño táctico entre individuos de la misma especie. La historia va de topis, que son unos antílopes de tamaño medio que habitan en las sabanas que se extienden desde el Senegal hasta Etiopía, por el norte, y de Etiopía hasta Sudáfrica por el este.

El caso es que los topis machos (Damaliscus lunatus), para retener en su entorno a las hembras que se hallan receptivas, emiten señales de peligro, señales que indican la presencia de depredadores en las proximidades. De esa forma las hembras permanecen durante más tiempo al alcance de los machos, con lo que sus oportunidades de apareamiento aumentan.

Los machos sólo emiten señales falsas cuando hay hembras en celo cerca; es más, hay una clara correspondencia  entre los intentos de las hembras en celo por abandonar el grupo y el inicio de las llamadas falsas por parte del macho. Además, no se conforman con emitir los sonidos característicos de las señales de alarma, sino que adoptan una actitud de alerta típica, alzando sus orejas y mirando hacia el punto al que la hembra se dirigía.

Los investigadores han comprobado que la táctica resulta efectiva porque, por un lado aumentaba la probabilidad de que la hembra en estro no abandonase el grupo del macho, y por el otro, ciertamente permitía un aumento del número de apareamientos. Así pues, los machos llevan las de ganar en este conflicto entre sexos.

Está claro que el macho tiene bastante que ganar con el engaño; y en el caso de la hembra es mucho lo que arriesga abandonando el grupo, pues arriesga la vida. La hembra, al no ser capaz de distinguir las señales verdaderas de las falsas, ha de conformarse con el macho con el que se encuentra; esto es, deja de explorar la posibilidad de aparearse con otro de mejores atributos, -y por lo tanto de tener mejor progenie-, o renuncia a dirigirse a una zona con más abundancia de alimento. En todo caso, parece que, comparando esas desventajas potenciales con el riesgo de perder la vida, parece que no es tan importante la pérdida que sufre. Al respecto, un dato relevante es que, al menos en la población de topis estudiada en este trabajo, la densidad de población no está controlada por la abundancia de alimento, sino por los depredadores. Así pues, estos constituyen una amenaza cierta.

Los autores del estudio finalizan el artículo con una curiosa reflexión: “…nuestro estudo identifica un paralelismo entre los animales y los seres humanos en su capacidad para utilizar señales falsas para engañar a sus parejas, un hallazgo que indica que su comunicación puede ser esencialmente menos diferente de lo que venía siendo asumido”.

¡Baila tu tesis!

John Bohannon, conocido también como The Gonzo Scientist y colaborador de la revista Science, acaba de convocar el concurso  Dance your Ph.D. 2010 (Baila tu Tesis 2010).

El concurso consiste en crear una coreografía explicando la esencia de tu tesis doctoral de manera accesible a todos los públicos.

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Wordle

Wordle es un juego para generar nubes de palabras a partir de cualquier texto.

Puedes divertirte generando bellas imágenes… como la de arriba, donde se hace un pequeño homenaje a la Ciencia.

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